Ecuador: Nuevas especies de plantas en un microcosmos de biodiversidad

Biólogos que trabajan en las montañas de los Andes de Ecuador han descrito una nueva especie vegetal, un pariente silvestre de la pimienta negra, que es en sí mismo un mini punto caliente de biodiversidad.

La nueva especie, Piper kelleyi, es el único hogar de entre 40 y 50 especies de insectos, la mayoría de los cuales son totalmente dependientes de esta especie vegetal para su supervivencia. Este descubrimiento es parte de un proyecto más amplio que se centra en la influencia de los compuestos químicos producidos por plantas en la biodiversidad.

Los compuestos químicos producidos por las plantas son fuente de sabores, aromas y colores únicos. Lo que es menos apreciado es que estos compuestos a menudo tienen importantes propiedades medicinales o tóxicas, y son la forma natural de la planta para resistir herbívoros molestos. La Pimienta Negra y sus parientes silvestres producen una amplia diversidad de compuestos químicos, muchos de los cuales se sabe que son biológicamente activas (de hecho, varios compuestos de las nuevas especies son actualmente objeto de evaluación, y son prometedoras como posibles fármacos contra el cáncer).

Estos compuestos son conocidos para disuadir a la mayoría de los herbívoros, pero un cierto grupo de orugas ha sido capaz de superar su toxicidad y, como resultado, la mayoría de las especies del género se alimentan sólo de una sola especie de pimienta negra salvaje. Para hacer las cosas más complejas.

El equipo de científicos ha realizado cerca de 30.000 observaciones de más de 100 parientes de la pimienta negra de más de 20 años, y las nuevas especies de plantas descritas aquí soporta el mayor número de especies de orugas especializada y depredadores registrados para las especies de la familia de la pimienta negra hasta la fecha. Muchas de estas especies de insectos fueron descubiertos como resultado de las investigaciones y son nuevas para la ciencia.

Piper kelleyi soporta un estimado de 40 a 50 especies de herbívoros especializados y los depredadores, lo que hace que esta especie vegetal recién descrito, en sí mismo, un punto de acceso verdadera biodiversidad. ¿Existen especies de vertebrados que dependen de esta planta? Nadie lo sabe, pero los familiares de pimienta negro suelen ser importantes fuentes de alimento para los vertebrados, como los murciélagos y las aves, que se especializan en sus frutos o se alimentan de insectos asociados.

Este hallazgo tiene implicaciones para la conservación también. Las especies de insectos que componen este inusualmente grande ensamblaje son totalmente dependiente de las nuevas especies de plantas y, si la planta fuera a desaparecer, todas sus especies animales asociados también lo haría.

La evidencia sugiere que los compuestos únicos producidos por una especie de planta, o la combinación única de estos compuestos, ayudan a impulsar la evolución de la biodiversidad, no sólo entre los herbívoros que se alimentan directamente de las plantas, sino también entre los niveles tróficos más altos.

El descubrimiento de las nuevas especies, junto con su gran cohorte de insectos que dependen, se presta un apoyo considerable a la hipótesis de que un conjunto de nuevas especies de herbívoros y depredadores de los herbívoros se desarrolla en respuesta a la evolución de los compuestos químicos producidos por plantas nuevas.

Fuente | phys.org

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