Estudio revela que la Agricultura y la Pesca causan disminución de los arrecifes de coral en el Caribe

Desde que los investigadores comenzaron las investigaciones en la década de 1980, los arrecifes de coral en el Caribe han experimentado un cambio generalizado tras blanqueo, enfermedades y epidemias que han reducido la abundancia de corales formadores de arrecifes en un 50 por ciento.

katie_shellUn nuevo estudio realizado por científicos de la Scripps Institution of Oceanography, el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales y la Universidad de Washington, concluye que la disminución de los corales a lo largo de la costa caribeña de Panamá comenzó mucho antes, a mediados del siglo 20, y se relaciona con la primera ola de la agricultura industrial.

El estudio, “Molluscan subfossil assemblages reveal the long-term deterioration of coral reef environments in Caribbean Panama”, apareció en la edición de junio del Marine Pollution Bulletin. Es el primer estudio que ofrece una descripción completa de la composición de las comunidades de moluscos en los arrecifes de coral del Caribe.

Katie Cramer, un investigadora postdoctoral en el Scripps Institution of Oceanography y miembro del Instituto de Investigaciones Tropicales Smithsonian recogió más de 35.000 conchas de almejas y otros moluscos, excavando bajo el agua en múltiples sitios de arrecifes de la región de Bocas del Toro del Caribe en Panamá. Se excavaron de las lagunas cercanas de la costa y más influenciados por la escorrentía, así como sitios en alta mar menos influenciados. Para determinar el tiempo de los cambios, utilizó la datación por radiocarbono para estimar la edad aproximada de las conchas.

Los moluscos viven en el arrecife y cuando murieron, sus cuerpos blandos descompuestos y sus caparazones permanecieron y se convirtieron en parte del “registro fósil.” A medida que los corales, moluscos, erizos, algas y otros organismos continuaron creciendo cerca y por encima de las cáscaras vacías, las conchas se incorporaron en los sedimentos de arrecife y fosilizado.

Analizando los fósiles más recientes, como las conchas permitió a los investigadores ir atrás en el tiempo para volver a crear el estado de los arrecifes de coral antes a gran escala de la perturbación humana de las actividades como la agricultura industrializada, la pesca comercial y el cambio climático, dijo Cramer.

Cramer encontró un mayor dominio de los moluscos que se encuentran típicamente en las aguas cargadas de nutrientes y sedimentos. Por el contrario, no se redujo el dominio de los moluscos asociados con nutrientes y sedimentos bajos y alta abundancia de corales, que revela que la calidad del agua ha ido disminuyendo desde principios del siglo 20 en los arrecifes y lagunas y después de 1960 en los arrecifes de la costa. Los fósiles utilizados en el estudio no habían sido cosechados, lo que indica que la sobrepesca no era la razón de su declive.

El momento en que los moluscos cambiaron en la comunidad de arrecifes de laguna, coincidió con el inicio de las plantaciones de banano en gran escala en la región, lo que sugiere que el aumento de sedimentos y nutrientes de desmonte y la escorrentía agrícola fueron las causas de la disminución de calidad del agua.

“Estos datos fósiles proporcionan un punto de referencia más preciso para comprender la verdadera magnitud y las causas de los cambios en los arrecifes del Caribe, incluyendo la enfermedad y los brotes de blanqueo que se iniciaron en la década de 1980”, dice Cramer. “Nuestro estudio sugiere que el deterioro de los ambientes de arrecife podría haber jugado un papel importante en los últimos descensos de los corales”.

Cramer espera que los resultados de este estudio ayudarán a crear conciencia de la necesidad de promulgar mejores prácticas de manejo de la tierra para proteger y restaurar los arrecifes de coral del Caribe.

El estudio invluye co-autores como Jill Leonard-Pingel de Washington and Lee University, Félix Rodríguez, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá, y Jeremy Jackson, de la Scripps Institution of Oceanography y el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales.

El estudio fue financiado por la National Science Foundation, Smithsonian Institution, Universidad de California, el Centro de Biodiversidad Marina y la Scripps Institution of Oceanography.

Fuente | smithsonianscience.si.edu

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